Wankel o rotativo

Motor Wankel
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06 de octubre, 2021

El motor Wankel o rotativo es un tipo de motor que funciona con un rotor que gira dentro de una cámara trocoidal en lugar de con pistones que se mueven linealmente en un cilindro.

Reciben el nombre de Wankel por su inventor, Félix Wankel. Los primeros bocetos de motor rotativo de Wankel datan de los años treinta del siglo pasado, pero no sería hasta mediados de los años cincuenta cuando, trabajando para NSU, se plasmasen en un prototipo funcional, para instalarse por primera vez en un automóvil ya en la década de los sesenta.

La idea del motor Wankel fue muy revolucionaria y en su momento se presentó como el motor del futuro. Varios fabricantes estuvieron interesados en su desarrollo, entre otros la propia Mercedes-Benz, pero los problemas de fiabilidad y los elevados consumos justo en la época de la crisis del petróleo acabaron por arruinar su desarrollo.

Wankel cedió su patente a algunos fabricantes además de la propia NSU y sus motores se llegaron a montar incluso en motocicletas de las marcas Suzuki, NSU y Sachs. También Mazda se interesó por esta tecnología y, de hecho, ha sido el fabricante que más ha avanzado en su desarrollo.

La ausencia de vibraciones y la elevada potencia específica eran dos de sus principales ventajas.

Tras montarse de manera experimental en algunos deportivos pequeños de NSU y en el Citroën M35, el motor Wankel fue instalado por fin en un modelo de gran serie en el NSU Ro80, un automóvil muy avanzado que consiguió el galardón de Coche del Año en Europa en 1968. Más tarde se ofrecería también en una versión especial del Citroën GS. Citroën se implicó mucho también en el desarrollo del motor Wankel, hasta el punto de montar una nueva compañía junto con NSU para el desarrollo y fabricación de estos motores, llamada COMOTOR.

Por desgracia, pese a sus buenas virtudes, los motores Wankel se mostraron poco competitivos frente a los de pistones de movimiento alternativo, de modo que COMOTOR se quedó sin clientes a los que vender sus motores Wankel y tuvo que cerrar las puertas. Sólo Mazda continuó con su desarrollo.

Cómo funciona un motor Wankel

La gran genialidad de un motor Wankel es que el mecanismo interno del motor ya funciona girando, a diferencia de los motores de pistones, que tienen que transformar un movimiento lineal de los pistones en los cilindros en una rotación del cigüeñal. 

Además, los motores Wankel consiguen un elevado nivel de potencia en una cilindrada muy pequeña porque en cada vuelta se completan 3 ciclos y se producen 3 explosiones, mientras que un motor de 4 tiempos de pistones necesita dos vueltas para completar un ciclo o una vuelta para un solo ciclo en el caso de los motores de dos tiempos.

En un motor Wankel el cilindro es reemplazado por una cámara trocoide dentro de la cual gira un rotor de forma similar a un triángulo. En su giro dentro de la trocoide, el rotor va encerrando tres cámaras con cada uno de sus vértices y en cada cámara se van produciendo la admisión, la compresión y explosión, y el escape.

Es un motor muy compacto y ligero al carecer de muchas piezas móviles que tienen los motores de pistones. No necesita un sistema de distribución, ni válvulas, ni bielas… tiene aproximadamente un 60% menos de piezas que un motor convencional y, por lo tanto, es mucho más ligero y compacto. 

Su principal inconveniente es que precisa de un sistema de engrase doble. Uno de ellos es un circuito cerrado y a presión, pero el otro sistema de engrase es similar al de un motor de 2 tiempos y debe inyectar aceite en la trocoide de vez en cuando para reducir el desgaste y garantizar la mejor estanqueidad. Esto hace que el consumo de aceite sea elevado y, también, que sus emisiones sean mayores, al contener residuos del aceite en los gases de escape.

Por este motivo se ha cesado su producción con las estrictas medidas de emisiones actuales, aunque el uso de hidrógeno como combustible podría dar una segunda oportunidad a los motores Wankel.

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