Reportaje

¿Es mejor la cadena o la correa de distribución?

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31 de julio, 2019

Es una pregunta bastante frecuente y la respuesta no es fácil porque cada una tiene sus ventajas y sus inconvenientes. Vamos a ver cuáles son para tratar de llegar a una conclusión, que puede que no sea la que estás pensando.

Decidir si es mejor la distribución por correa o por cadena es muy complicado. Si la respuesta fuese fácil entonces sería unánime y todos fabricantes emplearían una u otra solución, pero no es así. Lo que sí que debemos tener claro es que, ni las cadenas son irrompibles ni las correas frágiles.

Cada tipo de distribución tiene sus ventajas y sus defectos y con los años se han puesto de moda unos y otros en función de las necesidades y de la tecnología disponible en cada época. Desde el punto de vista de la durabilidad y de la fiabilidad, lo más probable es que la más segura sea la distribución por cascada de piñones, que era la más utilizada hasta los años treinta del siglo pasado. Lo malo de esa distribución es que es muy pesada, ruidosa, ocupa espacio y, sobre todo, que tiene muchas pérdidas por fricción, lo que eleva los consumos y las emisiones contaminantes.

En cuanto la calidad de los materiales mejoró empezó a usarse la cadena de distribución, más silenciosa, ligera, compacta y con menos pérdidas por fricción. Además, permitía una mayor libertad de diseño de las mecánicas, al no condicionar tanto geométricamente la disposición de los diferentes elementos del motor.

En los años setenta comenzaron las primeras distribuciones por correa gracias a los nuevos materiales y compuestos sintéticos. Todavía más ligeras, silenciosas y eficientes, pero requerían de una sustitución periódica preventiva ya que su material envejecía.

En la actualidad hay defensores de uno y otro sistema y conviven motores con cadena y con correa e incluso los que combinan correa entre el cigüeñal y uno de los árboles de levas y luego una cadena o piñones entre éste y el otro árbol de levas.

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En un futuro más próximo de lo que imaginamos, lo más probable es que desaparezcan ambas. No me refiero a que los motores eléctricos no necesiten un sistema de distribución, también se están realizando pruebas con motores de distribución electrohidráulica y electroneumática que no necesitan una unión mecánica entre los árboles de levas y el cigüeñal para sincronizarlos, es más, incluso desaparecerán los árboles de levas.

Por qué falla la cadena de distribución

Las cadenas de distribución son muy robustas, pero suelen fallar otros componentes, principalmente los tensores o patines.

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Mucha gente cree que cuando le dicen que un motor lleva cadena de distribución eso es eterno y no es así. Las cadenas se estiran, se desgastan y siempre rompen por el punto más débil. Una correa es mucho más homogénea que una cadena y no tiene un eslabón más débil que otro ni un pasador o un rodillo que puedan ceder.

Dicho esto, lo cierto es que en un motor con distribución por cadena lo que menos suele romperse es la propia cadena, pero hay otros elementos que sí suelen fallar.

Debido a que la cadena se va estirando con el tiempo, los motores con este tipo de distribución tienen que llevar un tensor dinámico. Antiguamente era un tensor fijo y cada cierto tiempo se revisaba la tensión de la cadena y se apretaba. En la actualidad la mayoría montan tensores hidráulicos que mantienen una tensión constante de la cadena gracias a la presión del circuito de lubricación del motor.

En la mayoría de las ocasiones, lo que suele provocar el fallo de la cadena de distribución es el mecanismo que se encarga de mantenerla tensada, ya sea el propio tensor, una caída de la presión de aceite o bien los patines de material plástico que guían la cadena. Sí, has leído bien, la robusta cadena de eslabones de acero va rozando constantemente sobre unas piezas de material sintético llamadas patines… seguro que ahora ya no te parece tan irrompible una distribución por cadena.

Aunque los motores con cadena de distribución no suelen tener un mantenimiento para ésta, cuando te dicen que algo en un coche “es de por vida” se refieren a la vida que ellos han fijado para ese coche, que no es eterna ni mucho menos.

Por qué falla la correa de distribución

Las correas de distribución tienen un trabajo muy duro.

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Rara vez se rompe una correa de distribución que ha sido correctamente mantenida y sustituida dentro de los plazos de tiempo y kilómetros especificados por el fabricante y, cuando esto sucede, suele haber otros causantes como una fuga de aceite por algún retén del árbol del levas o del cigüeñal que moja la correa y la debilita químicamente.

Es también frecuente que una correa recién sustituida falle a los pocos kilómetros y esto es por una mala costumbre de tratar de ahorrar dinero donde no se puede. Cambiar una correa de distribución sin sustituir el kit completo suele acabar en tragedia. Lo normal es que en el plan de mantenimiento se tengan que cambiar varios componentes, como mínimo los rodillos tensores y, muy frecuentemente, la bomba de agua, que suele ir movida por la propia correa.

Poner una correa de distribución nueva y dejar una bomba de agua vieja es jugársela y que, cuando la bomba de agua gripe, se pase la distribución y desguacemos el motor. Nos hemos ahorrado 90 euros para tirar a la chatarra el coche.

Si se sigue de manera correcta el plan de mantenimiento de una distribución por correa, es muy difícil que ésta falle. Además, con los nuevos materiales los períodos de sustitución se han alargado bastante. Antes era normal cambiar una correa cada 80.000 km, hoy en día hay distribuciones que se hacen cada 180.000 km o 10 años. Es importante este matiz, las correas no sólo envejecen con el uso, también con el tiempo, así que, si tu coche tiene más de 10 años o hace más de 10 años que no le cambias la correa, aunque hayas hecho pocos kilómetros lo mejor es que la cambies.

Cuáles son las ventajas y desventajas de la cadena y la correa

Aunque las cadenas son más robustas, también son más ruidosas, pesadas y con más rozamientos.

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Como decíamos antes, cada sistema tiene sus ventajas y sus inconvenientes. Lógicamente, las ventajas de uno son los inconvenientes del otro, así que vamos a ver cuáles son las ventajas de cada uno y así podemos ver por qué siguen conviviendo ambos tipos de distribución en los motores modernos, aunque en la actualidad, está resurgiendo la distribución por cadena debido a su mayor compacidad y porque los modernos sistemas de tensado hidráulico y materiales aislantes en el motor están haciendo que sean menos ruidosas que antes, pero, sobre todo, porque al ir lubricadas han conseguido que tenga menos pérdidas mecánicas por fricción que la correa en la actualidad, aportando su granito de arena a la reducción de consumos.

Cuáles son las ventajas de la distribución por cadena

  • Mayor duración: en principio, las cadenas de distribución son de por vida, pero recuerda, eso no significa que sean eternas.
  • Libre de mantenimiento: en los motores actuales, la cadena no tiene mantenimiento específico.
  • Más compacta: ocupa menos espacio que la correa ya que en la actualidad suelen ser de eslabón simple, no dobles ni triples como antiguamente.
  • Menos pérdidas mecánicas: con el uso de nuevos aceites de baja viscosidad y al ir bañada en aceite y a una tensión constante, las cadenas actuales tienen muy pocas pérdidas mecánicas por fricciones internas en el motor.

Cuáles son las ventajas de la distribución por correa

  • Más silenciosa: la correa apenas hace ruido durante su funcionamiento.
  • Menor coste de fabricación: aunque esto le viene mejor al fabricante, la correa es más barata que la cadena.
  • Más fácil reparación: en el caso de tener que acceder a la distribución del motor para cualquier reparación (como cambiar un retén), la correa suele ser más accesible y sencilla de reparar.
  • Mayor libertad de diseño: la correa, al ser mucho más flexible, permite a los diseñadores de motores una mayor libertad para ubicar geométricamente los componentes que son arrastrados por ella. Con una sola correa pueden accionar elementos que requerirían de varias cadenas.

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